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El problema con los bioplásticos 

Los bioplásticos son un tema bastante candente en estos días. Desde vasos de plástico con una franja verde alrededor de la base hasta utensilios que proclaman que son 100 % compostables, ¿es demasiado bueno para ser verdad? La industria del plástico es conocida por emplear tácticas como etiquetas engañosas y dominar el arte del lavado verde para hacer que su producto sea más atractivo para los clientes conscientes del medio ambiente. Pero, ¿qué son exactamente los bioplásticos y por qué son una fuente de tanta controversia?  

Los bioplásticos pueden servir como un término general para algunos tipos diferentes de materiales. Los bioplásticos a menudo están hechos, al menos en parte, de algún tipo de material orgánico; sin embargo, solo necesitan estar compuestos por 20 % de material de base biológica para calificar como bioplástico. Los plásticos biodegradables son plásticos que se pueden descomponer en la naturaleza, en el agua o por diversos organismos. A veces incluso los plásticos a base de petróleo pueden calificar como 'degradables' si ciertos organismos como las bacterias pueden descomponerlos. Los plásticos compostables son plásticos hechos de material 100% orgánico que, en teoría, se supone que se descomponen en una instalación de compost industrial junto con los restos de comida y los recortes de jardín para formar compost terminado para ser utilizado en cultivos o jardines.  

Desafortunadamente, esto no significa que ninguno de estos materiales se descompondrá en un vertedero o en una instalación de compostaje industrial. Los vertederos carecen de la exposición necesaria al aire y al sol para que la materia orgánica se descomponga. El material orgánico en el vertedero, incluidos los plásticos de base biológica, libera metano – un gas de efecto invernadero nocivo que contribuye al cambio climático. Los llamados plásticos 'compostables' a menudo no se descomponen en las instalaciones industriales de compostaje porque no alcanzan el umbral de calor requerido o el período de tiempo para que se descompongan en el compost terminado. Por lo tanto, como regla general en la RethinkWaste área de servicio, solo aceptamos bolsas compostables certificadas por BPI en el contenedor de compost verde. Los plásticos compostables duros deben desecharse en vertederos porque no se descomponen durante el período de 60 a 120 días en las instalaciones industriales de compostaje a las que enviamos nuestro material. Además, muchos países del mundo, particularmente los países en desarrollo donde la contaminación plástica es un problema aún mayor, no tienen la infraestructura para instalaciones de compostaje industrial. Esto significa que los plásticos compostables aún no son una solución global a la prevalencia y contaminación de los productos plásticos.  

Una consideración adicional con respecto a la producción de bioplásticos es que el producto debe provenir de materia orgánica. Los bioplásticos más utilizados son el polihidroxialcanoato (PHA) y el ácido poliláctico (PLA). El PHA generalmente se compone de azúcares cultivados a partir de algas o producidos por microorganismos.. PLA, el más barato y más frecuente de los dos, está compuesto de azúcares de maíz y caña de azúcar.. Cultivar estos cultivos con el propósito de hacer bioplásticos requiere más tierra para la agricultura que de otro modo podrían usarse para cultivar alimentos para la creciente población de la Tierra.  

Otra consideración importante en el debate sobre los bioplásticos es cómo desechar estos productos de un solo uso a gran escala. A pesar de los impresionantes avances tecnológicos que permiten a los fabricantes crear productos a partir de material orgánico, el consumidor sigue teniendo la responsabilidad de descubrir cómo desechar el producto. Afortunadamente, la implementación de leyes de responsabilidad extendida del productor de plásticos se está implementando en California, lo que obliga a los fabricantes a asumir la responsabilidad del ciclo de vida de sus productos, desde el diseño hasta el final de su vida útil.

Aunque los bioplásticos tienen inconvenientes, también tienen aspectos positivos. Primero, el material orgánico es renovable a diferencia del petróleo utilizado para producir plásticos tradicionales. Los bioplásticos también no contienen BPA y no filtrará productos químicos tóxicos en los alimentos o el suelo por lo tanto, causan enfermedades o dañan el medio ambiente como los plásticos tradicionales. Desde la producción hasta la descomposición, los bioplásticos producen menos emisiones de gases de efecto invernadero que los plásticos tradicionales .  

En resumen, los bioplásticos no son una solución mágica al problema mundial del plástico. La producción de bioplásticos puede consumir valiosos recursos naturales que, de lo contrario, podrían usarse para cultivar alimentos, a menudo no se descomponen en las instalaciones industriales de compostaje y imponen una carga al consumidor para determinar cómo desecharlos adecuadamente. Si bien hay desarrollos prometedores en el campo, como la creación de bioplásticos a partir de aguas residuales o restos de comida, evitar los plásticos por completo es la forma más propicia de reducir los residuos.  

Muchas ciudades del condado de San Mateo han pasado una Ordenanza sobre artículos de servicio de alimentos desechables, que requiere una transición a productos alimenticios a base de fibra en los restaurantes; un paso en la dirección correcta para garantizar que los alimentos de un solo uso sean realmente compostables. Comprar productos envueltos en papel o fibra (que se pueden compostar), usar productos reutilizables y rechazar los plásticos siempre que sea posible es la mejor manera de reducir su consumo de plástico, al menos hasta que los bioplásticos tengan menos impactos ambientales negativos y se puedan compostar de manera confiable. 

Fuentes:  

https://news.climate.columbia.edu/2017/12/13/the-truth-about-bioplastics/

https://e360.yale.edu/features/why-bioplastics-will-not-solve-the-worlds-plastics-problem

https://greenhome.co.za/blog/the-pros-and-cons-of-bioplastics/